Anna Akhmatova (1889 -1966)

The photograph dates from 1965 and was taken in Oxford, UK, where Akhmatova had travelled to receive an honororary doctoral degree from the university. She died the year following.

Akhmatova entered into a love affair with the artist Amadeo Modigliani during a visit to Paris in 1911. Several drawings of his are known to be portraits of her and his Kneeling Blue Caryatid  (left) is thought to have been inspired by a visit the couple made to the Louvre's Egyptian gallery, as well as being a representation of Akhmatova herself, who was exceptionally tall and elegant.

Her cycle of lyrical poems Requiem  dates from 1931 onwards and documents the Stalinist Terror of the time. The introduction is famous.

From Requiem  (Introduction)

"Могу - mogu* - I can"

*For an unstressed o, as here, the pronunciation is closer to magu

В страшные годы ежовщины я провела семнадцать месяцев в тюремных очередях в Ленинграде.
Как-то раз кто-то «опознал» меня. Тогда стоящая за мной женщина с голубыми губами, которая,
конечно, никогда не слыхала моего имени, очнулась от свойственного нам всем оцепенения и
спросила меня на ухо (там все говорили шёпотом):
— А это вы можете описать?
И я сказала:
— Могу.
Тогда что-то вроде улыбки скользнуло по тому, что некогда было её лицом.

1 апреля 1957, Ленинград

0:21 - 1:08

Akhmatova reading
0:30 - 1:22